Vijf jaar na onze stedentrip Dublin sprongen vriend P. en ik in het vliegtuig naar Belfast. Om er de stad te bekijken, de omgeving en de wijken met voorheen The Troubles. We hadden twee hele en twee halve dagen om ons uit te leven en dat lukte optimaal! Hier het verslag van een enerverend weekend:

In het centrum van Belfast staat de City Hall te stralen. Hij werd gebouwd in 1906, de bloeitijd van de stad. In de centrale hal kun je zo naar binnen, in de tuinen er omheen staan monumenten en standbeelden. Koningin Victoria staat voor de ingang. Ze wordt geflankeerd door twee figuren, een man en een vrouw symboliseren de scheepsbouw en de linnenindustrie. Aan de achterkant zit een kind, het staat symbool voor onderwijs en de toekomst. Die er hier, sinds de Goede Vrijdag akkoorden van 1998, een stuk zonniger uitziet.

City Hall Belfast
City Hall Belfast. In het Zuid-Afrikaanse Durban staat een vrijwel exacte kopie van dit gebouw!

Tegenover de City Hall ligt de winkelstraat Donegall Place. Die biedt een moderne aanblik, alle bekende ketens hebben er een vestiging. Via de winkelstraten gaan we op weg naar Lagan-side, een nieuwe stadswijk aan de rivier de Lagan. We passeren de Albert Memorial Clock Tower, de Big Fish en lopen in de richting van de kranen Samson en Goliath van scheepswerf Harland & Wolff, aan het begin van de vorige eeuw de grootste werf ter wereld. Op het hoogtepunt werkten er zo’n 35.000 arbeiders, in 1912 liet men er de Titanic te water.

dscn8571
Onder de regenboog de twee gele kranen Samson en Goliath.

De Titanic Belfast is een gebouw dat sinds 2012 het terrein van de scheepswerf verrijkt. Het bestaat uit vier gestyleerde scheepsrompen rondom een centrale glazen kolom. De experience die je binnen ondergaat mag er wezen. Begonnen wordt met de geschiedenis van ‘Booming Belfast’, de scheepsbouw, de tabaks- en de linnenindustrie. Gevolgd door de bouw van de RMS Titanic – in opdracht van de White Star Line. Je ziet een kopie van diverse hutten, het originele servies, de dag van 14 april 1912 en uiteindelijk de onderwaterbeelden van het schip zoals dat nu op de bodem van de oceaan ligt.

dscn8583

De hellingbaan vanaf waar de Titanic te water ging (de ‘Olympic slipway’) sluit aan op het gebouw en is ook van binnenuit goed te zien. Tragisch blijft nog altijd het verhaal van het schip dat op zijn maiden trip Southampton, Cherbourg en Queenstown aandeed en vervolgens op weg naar New York tegen een ijsberg voer en in no time zonk. Ruim 1500 mensen overleefden de ramp niet. Inspiratie was het voor diverse films en boeken, alsmede voor de talrijke souvenirs verkrijgbaar in de store op de begane grond. Ik kocht twee onderzetters en een badeend!

dscn8626

Op zaterdag gingen we op pad voor de murals. Bij het toeristenbureau hadden we lokaties doorgekregen waar en hoe deze te vinden. Eerst trokken we het katholieke deel van de wijken in. Bij Falls Road zagen we schilderingen, de St. Peterskathedraal, toeristen die een cab-toer aan het doen waren en de acht meter hoge ‘vredesmuur’. In een bakkerijtje bestelden we een full English breakfast voor 3 pond 50.

dscn8787
Belfast cab bij de muur. Deze kent een aantal doorgangen en gaat bij spanningen en manifestaties nog steeds dicht.

Later op de ochtend gingen we het protestantse deel van de wijken in. Daar was de sfeer een stuk fanatieker. Vanaf Shankill Road waren er vlaggen, meer schilderingen en losse teksten op muren. Net als in het katholieke deel waren de huizen er klein, evenals de betegelde tuinen waar wonderlijke beelden te vinden waren (van kabouters tot levensgrote gorilla’s) of speeltoestellen voor de kinderen.

In beide wijken veel herinneringen aan de overledenen in The Troubles. In de St. Peterskathedraal (‘In memory of Father Hugh Mullan and Father Noel Fitzpatrick, shot dead 9th August 1972 / 9th July 1972 while ministering to dying parishioners in St. John’s Parish’) en in het protestantse gedeelte (‘In memory of Fian Gerald McAuly (aged 15) killed while defending the people of Clonard on the 15th August 1969’). Het was bijzonder om hier rond te lopen. En de wijkontwikkeling kan nog jaren vooruit.

dscn8802

dscn8805

In de middag pakten we de bus naar het University Quarter. Maar dat had ook te voet gekund. Aan de Queen’s University studeren zo’n 25.000 studenten, in de aangrenzende Botanische tuin bekeken we het Palm House en een standbeeld van William Thomson Kelvin, de in Belfast geboren natuurkundige ontdekte het absolute nulpunt.

dscn8821
Koningin Victoria stichtte in 1845 Queen’s University, vier jaar later kwam het hoofdgebouw gereed.

Grenzend aan de Botanische tuin ligt het eveneens gratis toegankelijke Ulster Museum. Binnen een groot en divers pakket aan bezienswaardigheden. Kunst, historie, skeletten van dinosauriërs, zeeschatten en .. last but not least grafkist inclusief mummie van prinses Takabuti, in 1835 de eerste buiten Egypte tentoongestelde opgraving uit dat land. De buitenkant van het museum is ook bijzonder. Schijnbaar moeiteloos gaat de oude gevel over in een moderne aanbouw. Mooi gedaan, prima performance!

dscn8853

dscn8835

In de avond konden we weer de pub in, na heerlijk te hebben gegeten aan de University Road. Aan te raden gelegenheden zijn ‘Laverys’ en ‘Benedicts of Belfast’. Drinking and dancing terwijl je sport kijkt, veel Ierser wordt het niet. De geheimtip is na twee Guinness over te stappen op Smithwicks bier. En de rest gewoon te laten gebeuren.

dscn8855

dscn8856

Op vrijdag maakten we een rondrit langs de kust. We bezochten filmlokaties van de serie Game øf Thrones. Een enorme boost voor het gebied, in een volgend bericht meer aandacht voor dit onderwerp. Voor nu kijken P. en ik terug op een zeer geslaagd weekend. We hebben veel gezien en gedaan, het weer was schitterend. Voor een volgende keer boeken we de zuidelijke rondrit, bezoeken we Belfast Castle en neem ook ik een verloopstekker mee!

Verantwoording: dit stuk schreef ik ad hand van info ter plaatse, Wikipedia en de Dominicus-landengids Ierland en Noord-Ierland (2015). Alle foto’s maakte ik zelf, de vlucht was met Easyjet, het verblijf in het Holiday-Inn aan High Street.