DSCN7985

In de overlap van juli naar augustus 2016 hadden mijn broer en ik een weekendje Ieper (B) vastgezet. Over de bekende route via Breda en Antwerpen arriveerden we in de licht glooiende heuvels van de Westhoek. Parkeren kon op de Grote Markt en daar bevond zich ook ons hotel. Nog voor onze check-in namen we een biertje op één van de vele terrassen. De zon scheen, de nootjes waren goed en het zicht op de Lakenhallen magnifiek.

DSCN7981

Al in de elfde eeuw groeide Ieper uit tot een belangrijk textielcentrum. Er kwamen indrukwekkende gebouwen, er werden kanalen gegraven en vanaf de Middeleeuwen kwam er een stadsommuring. Na verloop van tijd kon Ieper geen gelijke tred meer houden met steden als Brugge, Gent en Antwerpen. Wel werd de ommuring nog regelmatig aangepast en uitgebouwd, onder andere door Filips II, vestingbouwer Vauban en koning Willem I. In 1985 werd Ieper bezocht door paus Johannes Paulus II en uitgeroepen als stad van de vrede. Een plaat aan de Lakenhallen herinnert aan dit bezoek.

In WO I – voor velen nog steeds de Grote Oorlog – speelde Ieper een tragische hoofdrol. Vier grote veldslagen vonden plaats in de omgeving (najaar 1914, voorjaar 1915, zomer / najaar 1917 en voorjaar 1918). Al na de eerste slag om Ieper lag de stad volledig in puin. Er waren meer dan 80.000 doden gevallen, voor de derde slag kon ik er meer dan 100.000 noteren. En over de gewonden heb ik het nog maar niet. Anderhalf miljoen Belgische burgers vluchtten vanaf 1914 naar Nederland, Frankrijk of Groot-Brittannië. Ieper werd het symbool voor de verschrikkingen en de zinloosheid van de oorlog. ‘I died in hell – they called it Passchendaele’ riep revolterend dichter / soldaat Siegfried Sassoon uit in november 1918. In het In Flanders Fields Museum bezochten we een indrukwekkende expositie.

DSCN7994

DSCN7995

Ieperboog

Tegen vieren begonnen we aan het fietsen van de 36 km lange Ieperboog. Een ring rondom de stad, markerend de frontlijn tussen mei 1915 en juli 1917. Duitse loopgraven lagen tegenover die van de geallieerden, ertussen lag het niemandsland. Het was bijzonder om er te fietsen, we kregen een behoorlijke indruk van het slagveld van destijds. In de verte waren de kerken van Ieper bijna altijd te zien, sinds 2012 staan er op de route genummerde herdenkingsbomen met een toelichting. Om de paar kilometer waren er grotere of kleinere, maar altijd goed onderhouden begraafplaatsen te vinden. Op een heuveltop, in een akker of gewoon vlak naast een boerderij.

Aan het begin van de avond – en exact negenennegentig jaar na het begin van de derde slag om Ieper – waren we terug in het centrum. Op tijd om er samen met vijfhonderd anderen de Last Post mee te maken. Iedere avond om acht uur nog altijd te zien en te horen onder de Menenpoort!

DSCN8043

Op de poort staan de namen van 54.896 niet teruggevonden soldaten. Surrealistisch, het feit en de uitvoering. In de nog latere avond maakten we een wandeling door het fraai verlichtte en geheel wederopgebouwde Ieper.

De volgende ochtend toerden we nog even door het centrum. We zagen de winkels, liepen over de stadsommuring (tegenwoordig een park) en sloten af met een ‘koffietje’ op de markt.

DSCN8086

Op naar de Kemmelberg!

West-Vlaamse Bergenroute

Want daar bevond zich het startpunt van een andere fietsroute, die door de West-Vlaamse bergen. In totaal was er 45 km af te leggen, we zouden stijgen en we zouden dalen. De route voerde langs de Franse grens, langs dorpjes en door velden, langs tot meer verworden kraters, monumenten en talloze authentiek Belgische cafeetjes.

DSCN8092

De luchten waren af en toe dreigend, toch hielden we het merendeels droog. In Westouter plukte ik een Jezus Christus van de straat, in Dranouter zagen we de opbouw van het jaarlijkse festival. Om vier uur waren we terug op de Kemmelberg en scoorden er nog even een koffie en wat chocolaatjes.

Op weg naar huis maakten we een tussenstop in Westvleteren. Om er de Sint-Sixtus abdij te bezoeken, daar brouwen de monniken het befaamde Westvleteren bier. Gedronken kan dit worden in het ernaast gelegen bezoekerscentrum In de Vrede. Ook is daar verkrijgbaar de ook door de monniken gemaakte paterkaas en de paterpaté. De Vlaamse variant van ‘wordt u al geholpen?’ bleek te zijn ‘bent u al opgenomen?’ (die kenden we nog niet) en met het neerzetten van de bestelling sloten we onze trip goed af. En ons aan bij het oordeel van Ratebeer over de Westvleteren trappist: het beste bier ter wereld. Proost, het was een erg fijn weekend!

DSCN8113

Van 2014 tot en met 2018 is Ieper ter herinnering aan de honderd jaar geleden gevoerde WO I jaarlijks opgenomen in de koers Gent – Wevelgem.

Verantwoording: Wikipedia, Onder ogen zien – routegids naar de slagvelden van WO I / Slos en Debeer, In Flanders Fields / museumgids, Volkskrant magazine 23 juli 2016. Alle foto’s eigen produktie.