Aan de zuidkant van de Franse Alpen, op een kruispunt van vier dalen en op slechts vijftien kilometer van Italië, ligt Briançon. Met zijn 1326 meter de hoogste stad van Europa.

Cité Vauban

Reeds sinds de Kelten en de Romeinen is Briançon gelegen op een strategische rots boven het riviertje de Durance. Na een grote brand in 1692 gaf Lodewijk XIV – de Zonnekoning – opdracht aan vestingbouwer Vauban een verdedigingswerk voor de stad op te richten. Dat werd een pentagonaal fort met meerdere zelfstandige belemmeringen (ophaalbruggen, valhekken, grachten en poorten). Door de hoge bergen rondom Briançon kwam Vauban op het idee om in de omgeving een gordel van forten neer te zetten. In 1730 werd alles voltooid.

DSCN6143

In 1815 weerstonden de bewoners van Briançon een beleg van drie maanden. Samen met zeshonderd soldaten hielden zij stand tegen een leger van twaalfduizend man. Tweehonderd jaar later staat de vesting er nog steeds en nemen we een kijkje. We gaan naar binnen via één van de twee stadspoorten.

DSCN6146

In de Cité Vauban bevinden zich winkels, café’s, restaurants, woonhuizen en overnachtingsmogelijkheden. De oude stad kenmerkt zich door smalle straatjes en fraaie – Middeleeuwse – doorkijkjes. Er zijn een aantal pleinen en de vestingwerken zijn nooit ver weg. In de hoofdstraat loopt een gekanaliseerd riviertje. Oorspronkelijk was deze bedoeld voor bluswater, nu dient het voornamelijk ter bevoorrading van twee fonteinen.

DSCN6108

In het blauwe huis aan de Grande Rue 64 kun je pauselijk overnachten. Er is location saisonniere in het Maison du Pape. Bijna drie maanden, van 30 april tot 27 juni 1799, zat paus Pius VI en zijn gevolg daar gevangen.

DSCN6105

Ten oosten van de vesting kun je de Durance oversteken via een indrukwekkende boogbrug, de Pont d’Asfeld. Van daaruit kun je het Fort des Têtes, het Fort Dauphin en het Fort du Randouillet bereiken. En zie je een prachtig landschap!

DSCN6137

Vauban kreeg in Europa meerdere opdrachten om zijn vestingwerken neer te zetten. Van Duinkerken tot Verdun en van Luxemburg tot aan Maastricht. In 2008 werden twaalf van zijn Franse werken (waaronder dat in Briançon) uitgeroepen tot Unesco werelderfgoed.

Bartali en koffie

Op de noordelijke stadspoort is een gedenkplaat voor Gino Bartali te vinden. Drie maal won hij de Giro d’Italia en twee maal de Tour de France. In 1938, 1948 en 1949 won hij een etappe naar Briançon. Al dan niet met een onmogelijke aankomst bergop. Op de Avenue de la Republique!

DSCN6115

Na dit alles is het tijd voor een bak koffie. Met water uit de kan. Zo zien we het graag. Daarna bezoeken we het nieuwe Briançon. Dat een stuk lager gelegen is en daarom ook wel Ville Basse wordt genoemd. Winkelen doen we maar even niet, de toeristische uren zijn goed besteed en de was is reeds gedraaid en schoon opgeleverd. We kunnen het terras op, Belgische biertjes bestellen en later ook nog hamburgers en zuurkool!

DSCN6118

Het verblijf in Briançon was goed en toereikend, morgen gaan we verder. Het was een ervaring hier te zijn en in de winter kunnen we op herhaling. Voor de mooie plaatjes en het skiën in de Serre Chevalier!

Bronnen: Wikipedia, Michelin-gids Franse Alpen Zuid, Briançon carte touristique. Alle foto’s eigen produktie.